Satellitkonstellationer kan skada miljön, säger New Watchdog Report

Har människor rätt till fri utsikt över himlen? Under större delen av mänsklighetens historia skulle en sådan fråga ha ansetts vara meningslös – men med den senaste tidens uppkomst av satellit-megakonstellationer ställs den nu om och om igen. Megakonstellationer är stora grupper av rymdfarkoster, som räknas i tusentals, som kan sätta igång en mångmiljontals omloppsindustri och förändra globala anslutningar och handel. Men uppkomsten av megakonstellationer hotar också att belamra natthimlen, förlama vissa astronomers arbete och skapa rymdskräp som skadar människor på jorden och i rymden.

I januari 2020 Scientific American var den första att rapportera om ett papper som hävdade att sådana konstellationer faktiskt kan vara olagliga på grund av miljölagstiftning som antogs för mer än ett halvt sekel sedan av den amerikanska kongressen. Därefter beställde kongressen en rapport från US Government Accountability Office (GAO) för att väga bevisen för sådana påståenden. Rapporten, som släpptes tidigare denna månad, antyder att reglerande åtgärder på megakonstellationer blir allt mer sannolika – och visar att den internationella debatten om satelliternas inverkan på natthimlens helighet bara har börjat. Även om de är begränsade till USA, kommer dessa beslut att få långtgående konsekvenser runt om i världen, som inte bara sätter prejudikat för andra nationer utan dikterar om företag kan verka i USA om deras satelliter kommer att skada natthimlen.

“Vårt samhälle behöver utrymme”, säger Didier Queloz, astronom och nobelpristagare vid University of Cambridge. ”Jag har inga problem med att utrymmet används för kommersiella ändamål. Jag har bara ett problem att det är utom kontroll. När vi började se denna ökning av satelliter blev jag chockad över att det inte fanns några regler. Så jag var oerhört glad att höra att det har funnits en medvetenhet om att det inte kan fortsätta så.”

Megakonstellationseran började i maj 2019, när Elon Musks företag SpaceX lanserade de första 60 satelliterna i sin Starlink-konstellation. Starlink är ett företag från företagets sida för att sända höghastighetsbredbandsinternet till alla världens hörn genom att bygga och underhålla ett nätverk med mer än 12 000 kommunikationssatelliter i låg omloppsbana runt jorden. I slutet av 2019 hade SpaceX redan sänt upp 180 Starlink-satelliter. Idag har konstellationens antal ökat till mer än 3 000 och står för hälften av alla aktiva satelliter i rymden. I september 2019 märkte Ramon Ryan, då juridikstudent vid Vanderbilt University i Tennessee, hur astronomer och allmänheten var oroade över det snabbt ökande antalet av dessa satelliter, som alla kan vara mycket ljusa på himlen när de är upplysta av solljus. Medan ljusa svärmar av satelliter som passerar ovanför har en helt egen skönhet, kan de för tillfälliga himmelskådare vara ett störande störande stjärnblick. Och för professionella astronomer är de på väg att bli en i grunden oförändrad katastrof, som regelbundet fotobomberar de känsliga observationerna av anläggningar på marken och till och med sådana i låg omloppsbana runt jorden, som rymdteleskopet Hubble. Radiokommunikation från dessa satelliter kan också hindra känsliga radioastronomiinstrument, som kräver extremt “tysta” himmel för att lyssna på det avlägsna universum.

Ryans resulterande papper i Vanderbilt Journal of Entertainment and Technology Law föreslog att det regulatoriska godkännandet av dessa satelliter av den amerikanska federala kommunikationskommissionen (FCC) kan bryta mot miljölagstiftningen som en del av den amerikanska lagen om miljöpolitik (NEPA) som antogs 1970. Specifikt hävdade Ryan att natthimlens naturliga estetik och astronomyrket kan vara skyddat under NEPA – men att FCC hittills har kringgått NEPA:s tillsyn, tack vare en “kategorisk uteslutning” beviljades byrån 1986 (när den helt enkelt inte licensierade så många satelliter). Efter bevakning i Scientific American, en kongressanställd skickade Ryans papper till den demokratiska senatorn Tammy Duckworth från Illinois. Duckworth arbetade sedan med sin demokratiska senatskollega Brian Schatz från Hawaii för att formellt begära att GAO, som granskar federala myndigheter på kongressens uppdrag, avgör om FCC:s kategoriska uteslutning fortfarande var giltig. Dessutom bad Duckworth och Schatz GAO att väga in om FCC skulle tillåtas att licensiera så många satelliter i megakonstellationer utan NEPA-granskning.

Resultaten av denna rapport publicerades den 2 november. I rapporten föreslår GAO att FCC bör revidera sin kategoriska uteslutning från NEPA och överväga om den bör uppdatera sina procedurer i ljuset av ökningen av megakonstellationer. Vi tror att de måste återbesöka [the categorical exclusion] eftersom situationen är så annorlunda än den var 1986”, säger Andrew Von Ah, chef vid GAO och en av rapportens två huvudförfattare. Vita husets råd för miljökvalitet (CEQ) rekommenderar att byråer “återvänder saker som kategoriska uteslutningar en gång vart sjunde år”, säger Von Ah. Men FCC “har egentligen inte gjort det sedan 1986.”

Enligt rapportens rekommendationer bör FCC granska om megakonstellationer påverkar miljön, se över dess kategoriska uteslutning från NEPA och kodifiera vilka “extraordinära omständigheter” som för närvarande skulle leda till NEPA-granskning. FCC har inte “utfört och dokumenterat en fullständig granskning av dess kategoriska uteslutning för att säkerställa att den är aktuell och lämplig”, noterar rapportens författare. Och medan FCC har sagt att det skulle genomföra en NEPA-granskning i fallet med “extraordinära omständigheter”, noterar rapporten att myndighetens regler “inte listar ytterligare faktorer för att förklara vad som kan utgöra en extraordinär omständighet.” Vad som förblir oklart är om NEPA faktiskt gäller för “miljön” i yttre rymden – i synnerhet låg omloppsbana om jorden. “Det här är frågan”, säger Von Ah. Vi öppnade inte om det gör det eller inte. Det vi fokuserade på var FCC:s process för att göra dessa beslut.”

Von Ah säger att rapporten tog mer än ett år att färdigställa och innehåller representativa synpunkter på branschen, astronomer och FCC själv. “Det var ett lite nytt ämne för oss”, säger han. Karen Howard, också en direktör vid GAO och den andra huvudförfattaren, som också skrev en teknisk bedömning av megakonstellationer tillsammans med Von Ah, säger att rapporten var “första gången vi har gjort en teknisk utvärdering av satellitkonstellationer och deras potentiella miljöeffekter.” Resultaten visade att det fanns oro inom ett antal områden, inte bara ljusstyrkan hos satelliterna utan även kollisionsrisken de utgör i rymden och eventuellt skapande av rymdskräp, störningen av radioastronomi orsakad av satellitsändningar och till och med den potentiella för satelliter som går in i atmosfären igen för att påverka jordens klimat eller skada människor på marken. “Vi förväntar oss en riktigt dramatisk ökning av antalet satelliter som har potential att skapa många utmaningar för optisk astronomi och även för andra användare av natthimlen”, säger Howard. “Det kan potentiellt göra det omöjligt att göra vissa studier.”

FCC tackade nej Scientific Americans begäran om kommentar. I ett skriftligt svar till GAO som inkluderades i den senares rapport, uppgav den dock att den hade granskat rapporten och var “åtagande att säkerställa att dess åtgärder, inklusive satellitlicensverksamhet är i överensstämmelse med kraven i [NEPA].” Den noterade att Vita husets CEQ för närvarande höll på att revidera regler om NEPA-regler för federala myndigheter och hade rådet byråer att uppdatera sina NEPA-förfaranden senast i september 2023. “Vi räknar med att FCC kommer att genomföra en översyn av sina NEPA-regler efter utfärdandet av de reviderade CEQ-regler, inklusive en översyn av huruvida licensiering av stora konstellationer av satelliter normalt inte har betydande effekter på den mänskliga miljön, säger FCC i sitt svar till GAO. Vi förväntar oss att, som en del av den bedömningen [FCC] kommer att överväga om man ska fastställa en tidsram och process för periodisk granskning av vår befintliga kategoriska uteslutning.”

Dagen efter GAO-rapportens utgivning tillkännagav FCC också skapandet av en ny byrå för dess rymdverksamhet, som kommer att hjälpa byrån att hantera ansökningarna för de 64 000 nya satelliter som den för närvarande överväger. “Den nya rymdåldern har vänt upp allt vi vet om hur man levererar kritiska rymdbaserade tjänster”, säger FCC:s ordförande Jessica Rosenworcel i ett uttalande som åtföljer tillkännagivandet. – Organisationsstrukturerna på myndigheten har inte hållit jämna steg då ansökningarna och förfarandena har mångdubblats, och i vissa fall exponentiellt. Och du kan inte bara fortsätta göra saker på det gamla sättet och förvänta dig att leda i det nya.”

Bethany Johns, biträdande chef för offentlig politik och tillförordnad tillförordnad direktör vid American Astronomical Society (AAS) i Washington, DC, säger att det finns ett antal lagförslag på väg genom kongressen som syftar till att ytterligare reglera effekten av megakonstellationer på himmel. “Detta är ett steg i den långa marschen för att försöka hitta en policy som fungerar för alla”, säger hon. “Det är väldigt komplicerat.” Det är desto mer så, säger hon, på grund av övergången i ledarskapet för det amerikanska representanthuset från demokratiskt till republikanskt efter det senaste mellanårsvalet. Det hyperpartiska lagstiftningsproblemet som sannolikt kommer att uppstå ur den förändringen “kan göra det svårt att slutföra politik”, säger Johns.

För astronomi kan hotet från megakonstellationer vara störst för breda, djupa undersökningar av himlen, som de som planeras för Vera C. Rubin Observatory (VRO), ett markbaserat teleskop för 473 miljoner dollar tillsammans med den största digitalkameran någonsin byggd som kommer att slås på i Chile senare detta årtionde. VRO:s Legacy Survey of Space and Time (LSST) är utformad för att undersöka mörk materia och mörk energi i universum, bland många andra högprioriterade undersökningar för fältet. Om antalet satelliter på himlen stiger till 50 000, i linje med blygsamma megakonstellationsförutsägelser från alla nationer, “något i stil med 10 procent av [VRO] bilder kommer att ha ett satellitspår i sig”, säger VRO:s chefsforskare Tony Tyson vid University of California, Davis. Medan den mesta vetenskapen fortfarande kommer att vara möjlig (om än betydligt svårare), kan ljusföroreningar från satelliter göra vissa undersökningar oöverkomligt svåra. Att spåra objekt som rör sig snabbt, som potentiellt farliga jordnära asteroider, till exempel, äventyras lätt av falska varningar från lysande satelliter. “Det här kommer att bli en riktig showstopper för viss vetenskap”, säger Tyson. Nyare satellitapplikationer har också orsakat larm, som BlueWalker 3, en nyligen lanserad (och extremt ljusstark) satellit från Texas-företaget AST SpaceMobile. Designad för att stråla ut mobilt bredband till marken, är BlueWalker 3 så ljusstark eftersom den har en utplacerbar antenn som är nästan 700 kvadratmeter stor. Framtida satelliter från AST, kända som BlueBirds, kan bli dubbelt så stora och i motsvarande grad ännu ljusare. FCC har ännu inte fullständigt licensierat dessa satelliter, som enligt vissa uppskattningar skulle kunna överglänsa alla andra stjärnor och satelliter på himlen.

Det kan ta månader eller till och med år för FCC att ta reda på om dess licensiering av satelliter motiverar NEPA-granskning, och även då är det osannolikt att byrån skulle se över tidigare ansökningar som Starlink. FCC:s åtgärder kan begränsas till att helt enkelt utföra NEPA-granskningar för kommande konstellationer. Tusentals satelliter planeras att skjutas upp under de kommande åren, dock inte bara från SpaceX utan också från rivaliserande tjänster som Amazons Project Kuiper och Storbritanniens OneWeb-konstellation (som är licensierad i Storbritannien men kräver marknadstillträde från FCC för att verka i USA). Så tiden är avgörande. Kampen om natthimlen fortsätter.

.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *