Många Philadelphiabor kämpar för att betala energiräkningar, men hjälp finns tillgänglig

PHILADELPHIA (WPVI) — När temperaturerna sjunker och energipriserna stiger, kämpar miljontals amerikaner för att ha råd att värma upp sina hem. Mer än vart femte hushåll i Philadelphia-Camden-Wilmington storstadsområde har inte kunnat betala sina energiräkningar i sin helhet minst en gång under det senaste året, enligt en 6abc-analys av Census Bureau-undersökningsdata. Priserna är ännu högre bland låginkomsthushåll, färgade samhällen och individer med funktionshinder.

Hushållens energi blir snabbt dyrare, med priserna upp 29% från förra året i tristate storstadsområdet, enligt uppgifter från Bureau of Labor Statistics. Den lokala kostnaden för el har ökat med en femtedel, medan gasservice kostar en tredjedel mer än den gjorde den här gången förra året.

Ökade kostnader innebar att när Philadelphiabor lyckades betala sina energiräkningar, kom det ofta med en betydande uppoffring: 22 % av hushållen i Tristate-metroområdet hade sina hem vid en temperatur som de kände var osäkra eller ohälsosamma och 28 % sa att de hade hållit reducerade eller avstått från grundläggande nödvändigheter, såsom mat eller medicin, för att betala en energiräkning.

Svarta och latinamerikanska eller latinamerikanska philadelphianer var två till tre gånger så sannolikt som vita philadelphianer att rapportera dessa svårigheter. Filadelfiabor som inte kan se, höra, komma ihåg, koncentrera sig, gå eller klättra i trappor rapporterade dessa upplevelser i högsta takt: Mer än hälften kunde inte betala en energiräkning under det senaste året, och över en tredjedel kunde inte betala nästan varje månad , och över en fjärdedel var tvungen att regelbundet utstå skadliga temperaturer eller gå utan nödvändigheter för att täcka sina månatliga energikostnader.

Gail Prior känner väl till dessa kamper. Som blockkapten i Nicetown, där hon har bott i 39 år, stöter Prior på många familjer som måste välja mellan att betala sina elräkningar och att betala sin hyra. Även hon har mött tider då hon “bara inte hade råd med den där månadsräkningen.”

Energiassistans är tillgänglig

När Prior och hennes son kände drag så starka att de trodde att fönstren var öppna, upptäckte hon att hennes hem inte hade stormfönster för att isolera det från kylan. Det var då hon lärde sig om Energy Coordinating Agency (ECA), en ideell organisation i Philadelphia som tillhandahåller gratis resurser och utbildning för att hjälpa låginkomsthushåll att minska och ha råd med sina energiräkningar. Prior gick till sitt lokala Neighborhood Energy Center (NEC), ett av ECA:s 16 energiservicenav över hela staden. Där skrev hon in sig på ett program som lärde henne hur man väderbehandlar sitt hem och gav henne verktygen att göra det själv.

“Jag har dörrar, jag har fönster,” sa Prior och log. “Jag var bara så glad, jag är fortfarande kittlad. Jag har det fortfarande och det fungerar fortfarande.”

Sedan hon använde ECA:s tjänster har Prior sett sina energiräkningar sjunka och har fått hjälp att betala dem. ECA-personal hjälpte henne att anmäla sig till sina elbolags betalningshjälpprogram, inklusive PECOs Customer Assistance Program (CAP) och Philadelphia Waters Tiered Assistance Program (TAP), samt Low Income Home Energy Assistance Program (LIHEAP) som drivs genom Department of Hälsa och mänskliga tjänster. Vart och ett av dessa program ger krediter eller inkomstjusterad fakturering för energikostnader i hemmet, och CAP efterskänker alla utestående skulder när kunder registrerar sig.

Förutom hjälp med betalning av räkningar erbjuder PECO ett program för att minska användningen, som kan hjälpa kunder att byta ut ett gammalt kylskåp eller värmesystem för att sänka sina energikostnader, och ett situationsanpassat hjälpprogram som fungerar en-till-en med kunder som står inför förmildrande omständigheter. Community Engagement Manager Patricia King säger att PECO gör “omfattande uppsökande” för att se till att kunderna är medvetna om denna hjälp.

PECO-kunder måste uppfylla inkomstriktlinjer för att kvalificera sig för dessa program, med tröskelvärden som varierar från 150 % till 200 % av den federala fattigdomsnivån.

“Vissa människor tror att deras immigrationsstatus eller sådana saker spelar roll – det gör de inte,” tillade King. “Det är strikt din inkomst.”

Låginkomsthushåll spenderar vanligtvis en fjärdedel av sina totala inkomster på energiräkningar – fem gånger den andel av hushållsinkomsterna som spenderas av medelinkomstfamiljer, enligt ECA:s vd Steve Luxton.

“Den skillnaden är helt uppseendeväckande”, sa han.

PGW erbjuder också hjälpprogram för inkomstberättigade kunder, inklusive dess Customer Responsibility Program (CRP), som eliminerar tidigare skulder och justerar framtida räkningar baserat på inkomst, och program som ger gratis väderbeständighet i hemmet och smarta termostater för att minska energianvändningen.

“PGW utökade nyligen sin åtkomst för kunder”, säger Public Information Manager Richard Barnes. “Vi finns nu i mer än ett dussin Neighborhood Energy Centers runt om i staden, så kunder kan gå dit för personlig hjälp med PGW-utbildade energirådgivare.”

Enligt King är partnerskap med samhällsbaserade organisationer som ECA avgörande för PECOs hjälpprogram: Gemenskapsmedlemmars förtroende för dessa organisationer gör att energibolag kan nå fler av sina kunder.

“Alla NEC:s är väldigt kopplade till människorna i deras samhälle”, säger Lorraine Horton, chef för samhällsprogram på ECA, och noterar att personalen vet viktiga detaljer som vilka grannar som är hemma och vilka som inte talar engelska. “Vi är de enda som har den här typen av modell som faktiskt finns i gemenskaperna för de människor som de betjänar,” tillade hon.

Utöver att överbrygga klyftan mellan elbolag och deras behov av kunder tillhandahåller ECA sina egna tjänster, inklusive en-till-en energianvändning och budgetrådgivning.

“De tar in sina elräkningar, de tar in sin inkomst och vi försöker visa dem hur vi kan få det att fungera för dem,” sa Horton.

Organisationen driver också ett Heater Hotline-program, som reparerar trasiga värmesystem gratis och hänvisar berättigade kunder som behöver en ny värmare till ersättningsbidrag. Varje år reparerar eller byter programmet ut 5 000 värmare.

Horton mindes en tid då en kvinna kontaktade Heater Hotline och sa att hon inte hade haft värme på tre år som gått: “Hennes man borta, hon visste inte hur eller vart hon skulle gå, och hon och hunden sov i köket under vintern,” sa Horton. “En granne kom förbi och berättade för henne att hon gick till ett Neighborhood Energy Center, och det var de som kopplade henne till Heater Hotline-programmet.”

För Luxton presenterar sommaren en ännu farligare energikris för låginkomsthushåll: “Höga temperaturer i ett hus – 85 grader dag in, dag in – som kan vara extremt ohälsosamt, särskilt för människor som har medicinska tillstånd och till äldre människor”, noterade han.

Väderbeläggning i hemmet kan hjälpa till att reglera både värme och kyla genom att täta fönster och dörrar för att maximera isoleringen. ECA vittrar omkring 800 hem varje år.

ECA driver också workshops för väderbekämpning i hemmet så att deras kunder kan installera sin egen energibesparande utrustning. Workshopdeltagarna går hem med ett gör-det-själv-kit inklusive en dörrsopning, tätning och plastfönsterfilm, samt en grundläggande förståelse för hur luften rör sig genom rummen och en mängd energispartips. Samhällsprogramsamordnaren Barbara Jean McDuffie utformade workshoparna för att vara motiverande, deltagande och tillgängliga.

McDuffie visar ett fönstertäcke som kommer i väderskyddspaketen för hemmet som delas ut på ECAs verkstäder.

“Vi använder inte en massa branschjargong,” sa McDuffie. “Vi bryter ner det så att den genomsnittlige Joe och Josephine Carpenter kan förstå det.”

McDuffie har hört från många workshopdeltagare om hur mycket de har haft nytta av informationen och verktygen. Hon kom ihåg en deltagare vars man hade tagit hand om sitt hems värmare tills han gick bort, så hustrun visste inte att det fanns ett utbytbart filter i värmaren förrän hon fick veta om det på en ECA-verkstad. Så fort hon kom hem från verkstaden gick hon ner i sin källare och drog ut filtret.

“Självklart var det så smutsigt,” sa McDuffie. “Hon tog faktiskt en bild och skickade den till mig som att säga “Tack, jag visste aldrig det här.”

McDuffie hoppas att människor som har varit på ECA-workshopar delar tipsen de har lärt sig med sina grannar och andra samhällsmedlemmar som kämpar för att betala för sina energibehov.

“Det handlar om var och en, lär en,” sa hon.

Sprider ordet

Under det senaste året betjänade ECA:s Neighborhood Energy Centers 5 142 personer i hela staden. Ändå kämpar långt fler Philadelphiabor för att betala sina energiräkningar. Enligt Horton och McDuffie vet många av dessa människor helt enkelt inte att hjälp finns tillgänglig.

“Om de inte kan hitta det, har de det inte,” sa Prior. Hon tillade att stolthet ofta kommer i vägen också, vilket hindrar människor från att få tillgång till den hjälp de behöver.

Nu fungerar Prior som en kontaktperson och förbinder medlemmar i lokalsamhället med samma resurser som hon har använt för att minska sin energianvändning, betala sina räkningar och undvika avstängningar av elnätet.

“Det fanns en familj och de hade fyra barn och de var på väg att bli vräkt”, minns Prior. “Jag sa: ‘Nej, det du behöver göra är att åka till krisen, så hjälper de dig’.” Familjen kunde få sex månaders hyreshjälp så att de kunde stanna i sitt hem och hålla energin igång.

Hushåll i Philadelphia-området med barn hade dubbelt så stor risk att inte kunna betala en energiräkning under det senaste året som de utan barn, enligt 6abc-dataanalysen.

För dessa hem är insatserna särskilt höga: Avstängningar av allmännyttiga tjänster kan skilja deras familjer åt. När ett hushåll förlorar allmännyttan tar myndigheterna ofta bort eventuella barn eftersom hemmet anses olämpligt för dem. Ibland kan PECOs samhällsprogram hjälpa till att återförena dessa familjer. King kom ihåg en familj som nådde PECO efter att deras barn hade tagits ifrån dem på grund av en avstängning.

“När vi kollade deras inkomst, fick deras dokumentation såg vi att de var berättigade till vårt CAP-program,” sa King. “Vi kunde torka bort deras arrage helt, registrera dem på CAP, återställa deras service, de fick tillbaka sina barn.”

Rättvisa genom energi

Energiotrygghet är självförstärkande, med just de samhällen som kämpar för att ha råd med kraftverk som inte heller har råd med hemuppgraderingar och energieffektiva system som kan minska deras användning och sänka sina räkningar. Familjer som har varit missgynnade i generationer blir kvar när nya industrier som solenergi introduceras för hushållen, sa Luxton.

Men klyftorna i tillgången till överkomlig energi erbjuder också en möjlighet att erbjuda stöd och öka stadstäckande rättvisa.

“Energisäkerhet är en nyckelfaktor för fattigdom,” konstaterade King. “Och det är där vi har en roll som energibolag, där vi kan hjälpa till i fattigdomens utrymme.”

Otrygghet på energiområdet når också över fattigdomsgränsen. När priserna fortsätter att stiga kommer fler och fler amerikaner sannolikt att ha svårt att ha råd med sina verktyg.

“Alla av oss är en lönecheck, en katastrof eller ett dåligt beslut från att vara berättigade och behövande av alla dessa program,” sa McDuffie.

Tidigare delade King, Barnes och alla på ECA samma budskap till Philadelphiabor som kämpar för att betala sina energiräkningar: Hjälp finns tillgänglig, så dra nytta av den.

Copyright © 2022 WPVI-TV. Alla rättigheter förbehållna.

.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *