Englands floder betalar priset för en ihålig miljöbyrå

För medlemmar i Railway Angling Club som fiskar Trent där den rinner förbi East Midlands flygplats i utkanten av Derby, har det varit en decennium lång förlorad kamp för att stoppa det växande lastcentrumet från att förorena floden.

Flygplatsen har ett lagligt tillstånd från Environment Agency, Storbritanniens föroreningsövervakning, att släppa ut avloppsvatten som innehåller avisningsmedel mellan november och april varje år. Men om avloppsvattnet inte är tillräckligt utspätt kan det suga ut syre ur flodvattnet och orsaka kvävande plymer av så kallad “avloppssvamp”.

Enligt tillståndet, som uppdaterades 2018, ska utsläppen inte skapa en ”väsentlig negativ visuell effekt” på älven. Men varje år sedan dess har svampen kommit tillbaka, rapporterar medlemmar i sportfiskeklubben, och de har tillfälligt kvävt en 170 meter lång sträcka av flodstranden dit fiskar som tjurhuvuden och stenmylla kommer för att mata och leka.

Föroreningsincidenterna är välkända för miljöverket. Tillsynsmyndigheten utfärdade en skriftlig varning till flygplatsen 2019, granskade en svampplym 2020 och undersöker för närvarande en annan påstådd intrång 2021; men för sportfiskarklubben är varningarna inget annat än byråkratiska smällar på handleden.

“Problemet är att varje överträdelse av tillståndet bara bemöts med ett varningsbrev”, säger Gary Cyster, en pensionerad miljöbyrås fiskeinspektör som fiskar med Railway Angling club och som noga har övervakat flygplatsens aktiviteter sedan 2010.

Gary Cyster bevis visar på “avloppssvamp” i Trent © Charlie Bibby/FT

Miljö- och fiskegrupper säger att svårigheterna i Derbyvinklarna tyder på en djup sjukdom i Storbritanniens flodövervakningssystem som orsakats av ett decennium av underfinansiering vid byrån och ett system med “självövervakning” som inte fungerar.

Charles Watson, grundare av välgörenhets- och kampanjgruppen River Action UK, sa att nedskärningen av miljöbyråns budget med två tredjedelar sedan 2010 i praktiken hade “avfinansierat” miljöskyddet i Storbritannien.

“Om du vill förorena en flod kan du göra det i vetskapen om att ingen kommer att fånga dig; om du blir anmäld kommer ingen att följa upp, och om de gör det kommer du inte att bli åtalad”, sa han.

En svidande rapport som publicerades i januari av miljörevisionskommittén fann att endast 14 procent av floderna i England bedömdes ha “god” ekologisk status och inte en enda vattenförekomst hade “god” status för kemisk förorening.

Wildlife and Countryside Link, en paraplyorganisation för miljögrupper inklusive Angling Trust och RSPB bird charity, sa till kommittén att den engelska flodkvaliteten var “den sämsta i Europa” och att framstegen med att ta itu med föroreningarna var “extremt dålig”.

Gary Cyster inspekterar Trents vattenkvalitet
Gary Cyster inspekterar Trents vattenkvalitet © Charlie Bibby/FT

Sir James Bevan, verkställande direktör för miljöbyrån, medgav att vattenkvaliteten i engelska floder “plattade” efter årtionden av efterkrigsförbättringar.

Även om nedgången i vattenkvaliteten har pågått i ett decennium eller mer, har frågan tvingats in på den politiska agendan efter en rad uppmärksammade fall av föroreningar av avloppsvatten och påtryckningar från flodanvändargrupper som sportfiskare och vilda simmare.

Miljölagen från 2021 gav ministrarna befogenheter att sätta tuffa nya mål för att minska avloppsföroreningar och stoppa minskningen av arter över hela Storbritannien, men påtryckningsgrupper säger att mål kommer att missas om inte finansieringen från miljöbyrån återställs och en hårdare strategi tas för att sanktionera förorenare.

Bidragsfinansieringen för myndighetens miljöarbete har minskat med cirka två tredjedelar från 120 miljoner pund 2010 till 40 miljoner pund 2020. Bevan sa till parlamentsledamöterna att detta hade minskat dess “kapacitet att övervaka, att upprätthålla reglerna”, och tillade att en vändning av nedskärningen skulle göra en “stor skillnad”.

Linjediagram på £m per räkenskapsår, från och med 2010-11 som visar

Lika viktigt, säger påtryckningsgrupper, är att reformera operatörens egenkontrollsystem som infördes 2009, vilket har sett att åtal mot förorenare minskat med 97 procent under det senaste decenniet.

Istället löser man vanligtvis tillståndsbrott genom en överenskommelse mellan miljömyndigheten och förorenaren för att åtgärda eventuella skador och åtgärda eventuella brister i systemet som ledde till överträdelsen i första hand.

Men grupper som Derby Railway Angling club säger att deras erfarenhet tyder på att systemet med egenkontroll i praktiken tillåter att förorenare ständigt misslyckas med att uppfylla sina lagliga skyldigheter praktiskt taget ostraffat.

Platsen där East Midlands flygplats släpps ut i Trent vid Castle Donington innehåller minst sju fiskarter som skyddas enligt det europeiska habitatdirektivet och Storbritanniens handlingsplan för biologisk mångfald, inklusive kritiskt hotade ålar.

Linjediagram över åtal per räkenskapsår, med början 2000-1 som visar antalet åtal mot företag och andra organisationer av Environment Agency i England har minskat

Klubben upptäckte i oktober i år att flygplatsen misslyckats med att samla in nyckeldata om sina utsläpp för månaderna januari och februari – noterat som ytterligare ett potentiellt tillståndsbrott av miljöbyrån.

I ett brev till klubben sa byrån att “lämplig verkställighetsåtgärd” skulle vidtas, men Cyster var skeptisk.

Flygplatsens misslyckande med att samla in uppgifterna följde på ett annat tillståndsbrott i mars 2020 efter att en entreprenör grävde grus från flodstranden under den “stängda” fiskesäsongen, trots att man uttryckligen fick veta att det var förbjudet.

I ett brev till sportfiskeklubben i september 2021 medgav flygplatsen att händelsen var “olycklig och pinsam” men hävdade att den var angelägen om att vara en “bra granne” och skulle intensifiera ansträngningarna för att övervaka risken för avloppssvamp i Trent. .

– Det kommer vi att se till i vinter [2022] Vi fokuserar på kvaliteten och konsistensen av de data som vi registrerar och presenterar i enlighet med miljötillståndet”, skrev flygplatsen. När det inte lyckades göra det tre månader senare skyllde det på en datorfel.

“Du förlåter dem en dag, eller kanske några dagars saknad data, men inte en hel månad med data. Vad i hela friden gjorde miljömyndigheten? De borde ha varit på det, sa Cyster.

Obligatoriska uppgifter tillhandahålls inte av East Midlands flygplats för vattenkvalitetsrapporten från februari 2022

Obligatoriska uppgifter tillhandahålls inte av East Midlands flygplats för vattenkvalitetsrapporten från februari 2022 © Charlie Bibby/FT

East Midlands flygplats sa att den samarbetar med miljöbyråns utredningar efter ett “antal incidenter som involverar oplanerade utsläpp av ytvatten från flygplatsplatsen”, och tillade att den tog sitt miljöansvar “allvarligt”.

“Parallellt implementerar flygplatsen en förbättringsplan för ytvatten som inkluderar kort-, medellång- och långsiktiga åtgärder för att förhindra ytterligare oplanerade utsläpp”, sade flygplatsen.

Miljöbyrån bekräftade att den undersökte utsläppet av avfall från East Midlands flygplats till Trent. “Även om vi inte kan kommentera ytterligare juridiskt i detta skede, tar vi alla rapporter om föroreningar allvarligt. Om tillståndsbrott upptäcks kommer vi att vidta lämpliga verkställighetsåtgärder”, heter det.

Cyster erkände att byrån måste balansera vinklarnas – och miljöns – intressen mot intressena för den snabbt expanderande East Midlands-flygplatsen, som utsågs till en frihamn 2021 och inkluderar paketoperatören DHL och Royal Mail bland sina stora kunder. Lastvolymerna har ökat med nästan en fjärdedel sedan 2019.

Han noterade att enligt 2015 års avregleringslag har tillsynsmyndigheter en skyldighet att beakta ekonomisk tillväxt och sa att det var “ganska tydligt” för honom att föroreningen av floden tolereras för att ge tillväxt.

Ett flygplan landar på East Midlands flygplats
Ett flygplan landar på East Midlands flygplats, som växer snabbt som ett fraktnav © Jon Hobley/MI News/Alamy

Enligt protokoll från möten med byrån har flygplatsen sagt att behandling av avfallet innan det släpptes var “inte ett hållbart affärsalternativ”, men Cyster hävdade att data visade att andra flygplatser, som Manchester och London Heathrow, förorenar mindre.

Föroreningarna av Trent kommer till en kostnad, sa han. ”För tio år sedan brukade jag fånga stora gäddor där inne. Jag har inte fångat någon de senaste fyra.”

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *