Energipriserna skjuter i höjden. Så här kan du få ekonomisk hjälp i vinter

Oavsett om du värmer ditt hem med gas, olja eller el, kommer dina energiräkningar att bli chockerande i vinter. Jämfört med den här tiden förra året är priset på eldningsolja upp 72 %, och för vissa allmännyttiga kunder har kostnaderna för el och naturgas ökat med 129 % respektive 28,6 %.

Globala energimarknader är komplexa, men anledningen till din högre räkning är ganska okomplicerad: fossila bränslen är riktigt dyra just nu. Och här i New England är naturgas och olja det primära sättet att värma upp våra hem och driva vårt elnät.

Den goda nyheten är att om du är orolig för att kunna betala dina elräkningar i vinter, är Massachusetts ett särskilt generöst tillstånd när det kommer till uppvärmningshjälp. Här är vad du behöver veta:

Vilken hjälp finns tillgänglig?

Det mesta bränslestödet i Massachusetts kommer från Low Income Home Energy Assistance Program, mer känt som LIHEAP (uttalas ljug-hipp). Namnet på programmet är dock lite felaktigt, eftersom du faktiskt inte behöver ha “låg inkomst” för att få hjälp.

LIHEAP-pengar kommer från den federala regeringen men delas ut genom utsedda aktionsgrupper och lokala ideella organisationer.

  • För att kvalificera dig behöver du inte tjäna mer än 60 % av statens medianinkomstnivå, som i dollartermer är $81,561 för en familj på fyra och $42,411 för en individ.

Mängden hjälp du får beror på din inkomst och bränslekälla, säger Charlie Harak, en Massachusetts-baserad advokat vid National Consumer Law Center. “Men i ingen kategori är det triviala pengar. Så det är värt att alla tittar på.”

Bortsett från LIHEAP erbjuder stora verktyg som National Grid och Eversource rabatterade bränsle- och elpriser och har flera betalningsprogram för människor som kämpar med sina räkningar. Vissa eldningsoljebolag tillåter dig också att fördela kostnaden för att fylla din tank över en 12-månadersperiod istället för att betala din faktura i engångsbelopp.

Ett tredje och viktigt alternativ för hjälp är Massachusetts Good Neighbor Energy Fund. Det här programmet administreras av Frälsningsarmén och erbjuder ekonomisk hjälp till människor som tillfälligt kämpar för att betala sina elräkningar men som inte kvalificerar sig för LIHEAP. Enligt gruppen hjälpte det över 1 000 familjer i staten att betala en energiräkning förra året.

Hur ansöker jag till LIHEAP?

Du kan ansöka hos den lokala samhällsorganisationen eller ideella organisationen som betjänar ditt område personligen, online eller via telefon. Om det här är första gången du ansöker behöver du några dokument:

  • Foto-ID
  • Inkomstbevis
  • Dokument som visar ett aktivt hyresavtal eller inteckning
  • En tidigare eller nuvarande faktura från din värmeleverantör

Det kan ta flera veckor för din ansökan att behandla – och för pengarna att synas på ditt konto, säger Elizabeth Berube, som leder Citizens For Citizens, Inc., en samhällsgrupp i Taunton. Berube uppmanar folk att ansöka så tidigt som möjligt för att undvika betydande förseningar under högvintern.

“Vi vill inte att någon ska göra något farligt för att hålla sig varm, som att använda ugnen,” sa hon.

Ansökningsprocessen går snabbare för personer som tidigare har ansökt eftersom de bara behöver uppdatera inkomster och annan relevant personlig information.

Om du är i en kris och inte kan vänta så länge bör du kontakta din lokala byrå. Kathy Tobin, energidirektör på Action for Boston Community Development, sa att organisationer som hennes kan godkänna räddningstjänst eller oljeleverans inom ett par dagar.

Chansen är stor att de kommer att få den leveransen den dagen”, sa hon. “Vi vill kunna hjälpa alla människor som verkligen är i nödsituationer.”

När får jag mina pengar?

Så snart du har godkänts för att ta emot LIHEAP-assistans, kommer din gas- eller elleverantör att informeras och assistanspengarna kommer att krediteras ditt nätkonto. Verket kommer att tillämpa krediten på dina månatliga värmeräkningar från nov. 1 till 30 april, eller tills det tar slut.

Till exempel, om ditt hushåll kvalificerar sig för $1 000 i assistans och din månatliga bensinräkning är runt $250, skulle hjälpen täcka fyra månaders räkningar.

Det är värt att notera att om du är kvalificerad för uppvärmningshjälp – eller om du eller någon i ditt hushåll får förmåner som Supplemental Nutrition Assistance Program (SNAP), Temporary Assistance for Nedy Families (TANIF) eller Supplemental Security Income (SSI) – kommer ditt verktyg att förse dig med gas eller el till ett rabatterat pris.

I vinter kommer National Grid-kunder att få 32 % rabatt på el och 25 % rabatt på gas. För Eversource-kunder är rabattsatserna 36 % respektive 25 %.

Om du värmer ditt hem med olja fungerar det lite annorlunda. Om du kvalificerar dig för LIHEAP kommer ditt bränsle att levereras av specifika företag som har undertecknat statliga kontrakt för att tillhandahålla rabatterad olja. Kostnaden för att fylla din tank kommer att dras av från din LIHEAP-förmån.

Medan summan pengar du kan få beror på den totala summan tillgängliga för programmet och antalet personer som ansöker, uppskattar staten för närvarande att förmånerna kommer att ligga på mellan $660 och $1 600 i vinter.

Om jag inte kan betala min faktura, kommer min värme att stängas av?

Det korta svaret är “nej”.

Massachusetts lag säger att mellan nov. 15 och 15 mars kan ett företag inte stänga av gasen eller elen som används för att värma ditt hem om du upplever “ekonomiska svårigheter” och inte kan betala din faktura. Om du har ekonomiska problem, kontakta ditt företag. De kan be dig att fylla i ett formulär, som det här från National Grid.

Vintertidsförbudet mot värmeavstängning gäller även för hushåll där någon är svårt sjuk, äldre eller under 12 månader. Det gäller dock inte småföretag eller andra kommersiella kunder.

I vissa mycket sällsynta fall kommer ett elbolag att stänga av en icke-LIHEAP-kunds gas eller el under vintern. Om det händer är det först efter flera försök att nå personen och meddela mig om betalningsplaner eller andra assistansalternativ, säger John Lamontagne från National Grid.

“Tyvärr har kunder i vissa begränsade fall beslutat att inte svara på vår uppsökande verksamhet, göra någon betalning eller upprätta en betalningsplan”, sa han. “I dessa fall var vi tvungna att ta nästa steg, som är att koppla bort deras tjänst.”

I vintras sa Lamontagne att National Grid stängde av elektricitet till 709 hushåll och gas till 51 hushåll, även om inget av gasavstängningarna var för system som värmde hem. För sammanhanget betjänar National Grid 1,3 miljoner kunder i staten.

En elmätare på ett hus i Cambridge. (Robin Lubbock/WBUR)

Jag ligger redan efter med betalningar. Finns det hjälp för det?

Ja. Det första du bör veta är att om du kvalificerar dig för bränsleassistans och är efter med betalningar, kan ditt elbolag retroaktivt tillämpa den rabatterade gas- eller elavgiften, vilket kan göra en stor buckla i vad du är skyldig.

Det är också viktigt att notera att enligt Massachusetts lag kommer du inte att få ränta på några obetalda elräkningar.

Även om du inte kvalificerar dig för bränslehjälp, kommer ditt verktyg med största sannolikhet att hjälpa dig att räkna ut ett betalningsprogram. I stort sett finns det tre former av hjälp:

  • Program för uppskjuten betalning: Detta kan hjälpa dig att långsamt betala av eventuella obetalda energiräkningar
  • Budgetbetalningsprogram: Detta är en framåtblickande plan som kommer att sprida energikostnaden över en 12-månadersperiod. Detta kan vara särskilt användbart för oljekunder
  • Program för efterskottshantering: Detta relativt nya program gör att du kan radera tidigare obetalda allmännyttiga skulder genom att göra dina nuvarande månatliga räkningar.

Finns det tillräckligt med pengar för alla?

Ja och nej.

“Ja” i den meningen att alla som kvalificerar sig för LIHEAP-hjälp kommer att få lite pengar, men “nej” i den meningen att förmånerna sannolikt inte täcker den totala kostnaden för värmeräkningar för alla som behöver hjälp. Det beror på att beloppet du får beror på hur stor den ursprungliga potten med pengar är.

Förra året, tack vare federala COVID-19-stimulanspengar, fick Massachusetts 307 miljoner dollar i LIHEAP-finansiering – mer än dubbelt så mycket som staten normalt får.

I år är Massachusetts hittills beräknat att få cirka 159 miljoner dollar från kongressen. Även om det är mycket mindre än förra året, är det fortfarande mer än en vanlig vinter. Dessutom säger den statliga lagstiftaren nu att den kommer att få in ytterligare 57 miljoner dollar i uppvärmningsstöd, upp från de 10 miljoner dollar som den ursprungligen lovade.

Källarväggen i en renoverad trippeldäckare, där den gamla stenmuren har klätts med ett hårt lager skumisolering.  (Robin Lubbock/WBUR)
Källarväggen i en renoverad trippeldäckare, där den gamla stenmuren har klätts med ett hårt lager skumisolering. (Robin Lubbock/WBUR)

Finns det något annat jag kan göra för att sänka min värmeräkning?

Ett av de bästa sätten att sänka din värmeräkning är att “väderbehandla” ditt hem för att göra det mer energieffektivt.

Staten har ett energieffektivitetsprogram, Mass Save, som skickar någon till ditt hem – oavsett om du äger eller hyr – för att göra en gratis energibesiktning. Mass Save hjälper dig också att betala för saker som hemisolering, energieffektiva fönster och nya värme- eller elektriska apparater.

Förutom Mass Save säger experter att enkla saker som att försegla dina fönster med genomskinlig plastfolie, använda en smart termostat eller sänka värmen på natten också kan göra skillnad i vad du är skyldig varje månad.

Poängen

Det finns ekonomisk hjälp tillgänglig om du kämpar med stigande energikostnader.

Alltför många människor antar automatiskt att de inte kvalificerar sig för LIHEAP-hjälp, sa Berube från Citizens For Citizens, Inc., när de faktiskt gör det. Förra året ansökte endast 16 % av de mer än 800 000 personer som var berättigade i Massachusetts om LIHEAP-stöd

“Snälla ansök,” uppmanade Berube och tillade att “människor inte bör frukta att det inte finns tillräckligt med pengar att gå runt.

Och kom ihåg att om du är orolig för att betala din faktura bör du kommunicera med din el- eller oljeleverantör om hjälp.

“De är inte ivriga att stänga av folk”, säger Harak från National Consumer Law Center. “De har ett intresse av att koppla ihop sina kunder med resurser eftersom det också hjälper deras resultat.”

Korrektion: En tidigare version av den här historien sa att du automatiskt kvalificerar dig för LIHEAP om du får vissa andra federala förmåner. Det är felaktigt. Du kvalificerar dig automatiskt för rabatterade elpriser. Vi beklagar felet.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *