Det berömda Arecibo-teleskopet kommer inte att byggas om – och astronomer är förkrossade

Arecibo Observatorys 305 meter breda teleskopskål kollapsade i slutet av 2020, efter att några stödkablar hade spruckit.Kredit: Ricardo Arduengo/AFP via Getty

Efter att ett världsberömt radioteleskop vid Arecibo-observatoriet i Puerto Rico kollapsade för två år sedan hoppades många forskare att US National Science Foundation (NSF), som driver anläggningen, så småningom skulle bygga ett nytt för att ersätta det. Istället har byrån meddelat att den kommer att etablera ett utbildningscentrum för naturvetenskap, teknik, teknik och matematik (STEM) på platsen. Den reviderade planen kan avveckla eller drastiskt förändra den återstående forskningen som görs vid Arecibo.

“Det är hjärtskärande”, säger Héctor Arce, en astronom vid Yale University i New Haven, Connecticut, som kommer från Puerto Rico och har arbetat med Arecibos förespråkande insatser. “För många verkar det som ännu ett orättvist sätt att behandla Puerto Ricos koloniala territorium.”

NSF säger att det är följande rekommendationer från samhället att inte bygga om det stora teleskopet och istället fokusera på utbildning. “Vi stänger inte Arecibo”, säger Sean Jones, chef för NSF:s direktorat för matematiska och fysikaliska vetenskaper. “Vi tror att detta nya tillvägagångssätt och nya centrum kommer att vara katalytisk på många områden.”

Byrån tillkännagav sina planer den 13 oktober i en utlysning. Den efterfrågar idéer om att inrätta och driva ett utbildningscenter i Arecibo, till en kostnad mellan 1 miljon dollar och 3 miljoner dollar per år i fem år, med start 2023. Dessa pengar kan eller kanske inte inkluderar de medel som behövs för att driva forskningen anläggningar vid Arecibo som fortfarande är i bruk, såsom en 12-meters radioantenn och ett lidarsystem som använder lasrar för att studera jordens atmosfär.

Situationen “kan vara värre”, säger Abel Méndez, astrobiolog vid University of Puerto Rico i Arecibo. Men “det kan bli mycket, mycket bättre”.

“Det är förödande att veta att det är deras slutgiltiga beslut”, säger Desireé Cotto-Figueroa, en astronom vid University of Puerto Rico i Humacao. “Särskilt trots alla ansträngningar som gjorts av personalen och forskarna vid Arecibo-observatoriet och av det allmänna forskarsamhället för att få det att fungera som det spetsforskningscentrum som det alltid har varit med de observationsfaciliteter som finns kvar.”

Ett kraftpaket för utbildning

En nyckelfråga är hur Arecibo-sajten kommer att dra elever och lärare om det finns lite aktiv forskning att delta i. “Ändå efterlyser NSF förslag på en utbildningsinstitution i världsklass”, säger Anne Virkki, en planetforskare vid Helsingfors universitet. “Hur gör någon det utan vetenskapsmän, ingenjörer och instrument i världsklass?”

NSF säger att man efterfrågar exakt den typen av idéer. Det nya centret skulle kunna stödja pågående arbete inom astronomi och planetvetenskap, eller så kan det fokusera på andra forskningsområden, till exempel biologiska vetenskaper, säger James L. Moore III, chef för NSF:s direktorat för utbildning och mänskliga resurser. “Här finns en möjlighet att ompröva vad möjligheterna kan vara”, säger han.

Arecibo Observatory har länge varit ett kraftpaket för STEM-utbildning i Puerto Rico på grund av dess berömda teleskop och plats i astronomisk historia. Studenter som utbildade sig där har blivit astronomer och planetforskare i många länder.

Det 305 meter breda radioteleskopet som kollapsade 2020 hade en nyckelroll inom många vetenskapliga områden i mer än ett halvt sekel, inklusive sökandet efter utomjordiskt liv, upptäckten av de första exoplaneterna och gravitationsvågorna och studien av jordnära asteroider och av snabba radioskurar.

NSF har drivit observatoriet sedan 1970-talet och arbetat med en rad entreprenörer. Man har försökt avveckla investeringarna i Arecibo sedan 2006, för att flytta finansieringen till nyare astronomiska anläggningar. Förespråkarna samlades och forskningen fortsatte, men observatoriet stod inför nya utmaningar 2017, när orkanen Maria skadade mycket av anläggningen, och i början av 2020, när en serie jordbävningar orsakade mer skada.

Sedan kom kollapsen av det stora fatet. En av dess avgörande stödkablar hade misslyckats i augusti 2020, och efter att en annan bröts i november samma år, beslutade NSF att teleskopet var för strukturellt osunt för att repareras. En teknisk undersökning avslöjade fem faktorer som bidrog till kollapsen, inklusive designen av kabelsystemet, uppskjutet underhåll och skador från orkaner och jordbävningar.

Ett observatorium inte längre

Forskningen har fortsatt vid observatoriets mindre anläggningar. För närvarande finansierade projekt som använder dessa instrument kommer att kunna avslutas, säger Jones, och forskare kan be om att få fortsätta att använda dem inom ramen för utbildningscentret.

Lidar-anläggningarna inkluderar en kaliumlaser som studerar temperaturen på lagren av jordens atmosfär och ett planerat nytt instrument för att undersöka aerosoler som atmosfäriskt damm. Den 12 meter långa parabolantennen används för en rad olika undersökningar, inklusive kartläggning av solen för studier av rymdväder och tajming av snurrhastigheten för några snabbt roterande kollapsade stjärnor som kallas pulsarer.

Många forskare som arbetar med Arecibo-instrument försöker nu hitta på hur de ska avveckla sina forskningsprojekt. Enligt den föreslagna planen kommer platsen inte längre att kallas Arecibo Observatory – och blir istället Arecibo Center for STEM Education and Research.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *