Astronomer inväntar dom i ärekränkningsfall efter att ha protesterat mot uthyrning av anklagade trakasserare | Vetenskap

Ett uppmärksammat fall av sexuella trakasserier för 7 år sedan i Kalifornien ger nu efterklang i Europa, med konsekvenser för dem som talar emot den ogynnsamma akademiska praxisen att “passera trakasseraren”.

I februari 2018 ledde två astrofysiker vid Helsingfors universitet, Syksy Räsänen och Till Sawala, ett öppet brev från över 70 finländska astronomer och astrofysiker som i stora drag fördömde trakasserier och diskriminering. En medföljande release uttryckte också gruppens bestörtning över att Christian Ott, en amerikansk astrofysiker som stängdes av och avgick från California Institute of Technology (Caltech) efter att den fann att han hade begått könsrelaterade trakasserier, var på väg att börja arbeta vid Finlands universitet av Åbo.

I kombination med liknande protester från andra forskare fick deras handlingar den önskade effekten: Inom några dagar drog Åbo tillbaka sitt erbjudande och Ott gick aldrig till jobbet vid dess observatorium i Tuorla. Men nästa vecka ska en tingsrätt i Finland ta ställning till om de två forskarna gått för långt.

Uppmuntrad av en anmälan som Ott lämnade in till polisen åtta månader efter att han förlorat jobbet i Åbo, anklagade den finska regeringen förra året Räsänen och Sawala för att förtala Ott och sprida information som kränkte hans integritet. De två forskarna riskerar en betydande böter och ett villkorligt fängelsestraff om de befinns skyldiga. Fallet är en av flera juridiska strider som Ott har utkämpat för att rensa sitt namn och ansluter sig till andra forskare som har vänt sig till domstol efter att ha förlorat jobb eller status på grund av trakasserier.

I december 2017, dagar innan Otts avgång från Caltech trädde i kraft, erbjöd Stockholms universitets Nordiska institut för teoretisk fysik honom en korttidsanställning. Men tillbakadragande från fakulteten fick Stockholms tjänstemän att ompröva sitt beslut. De kontaktade Åbo som den 31 januari 2018 erbjöd Ott ett 2-årskontrakt med start 1 mars.

Nyheten om hans förestående anställning fick Räsänen och Sawala att hjälpa till med att utarbeta det offentliga uttalandet och ett privat brev till äldre Åbo-administratörer. Efter att Åbo meddelat att de drar sig ur affären stämde Ott båda europeiska universiteten för avtalsbrott och krävde 1 miljon dollar i skadestånd, tillsammans med ersättning för förlorad lön och andra utgifter. I maj 2019 tillerkände en svensk domstol honom motsvarande 66 000 dollar och i mars lade en domstol i Åbo till motsvarande 89 000 dollar.

Efter att ha undersökt Otts brottsanmälan beslutade finska statliga åklagare att inte väcka åtal. Men Ott överklagade och åklagare meddelade i maj 2021 att fallet skulle gå vidare. Tingsdomaren Stina Selander hörde vittnesmål under sommaren och väntas döma den 17 november.

Ott har länge hävdat att bli stämplad som trakasserare har berövat honom från att arbeta inom det område han valt. Bland andra professionella motgångar säger Ott att han tvingades avgå från det vetenskapliga teamet för Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory, vars ledarskap vann ett Nobelpris 2017.

– Publiciteten förstörde hans liv och Räsänen och Sawala var huvudmännen, säger hans advokat Pontus Lindberg. I sitt vittnesmål sa Ott att han hoppades att domarens beslut skulle vara “något som kommer att skada dem men som inte kommer att göra det omöjligt för dem att fortsätta med sin forskning.”

Talade förra veckan till VetenskapOtt, Sawalas advokat, Jussi Sarvikivi, sa att åklagarens ståndpunkt verkar vara att “alla kommentarer om Caltech-fyndet visar en avsikt att skada” Ott eftersom det oundvikligen kastar Ott i ett dåligt ljus.

Under rättegången hävdade de tilltalades advokater att deras klienter förlitade sig på “pålitliga nyhetskällor” om vad som hände på Caltech och inte hade någon anledning att ifrågasätta deras riktighet. De lagar enligt vilka Räsänen och Sawala åtalas undantar också uttalanden om en offentlig person eller någon som ägnar sig åt “offentlig verksamhet”, en kategori som inkluderar vetenskap.

Räsänen och Sawala avböjde att kommentera i väntan på domarens beslut. Men i sitt vittnesmål sa de att de helt enkelt talade ut om en viktig fråga som deras yrke står inför. “Det är varje medlem av forskarsamhällets plikt att förhindra trakasserier”, sa Räsänen till domaren. “När en trakasserare helt enkelt kan flytta till en annan institution,” skrev Sawala i pressmeddelandet 2018, “är det ett slag i ansiktet på individer som utsätts för trakasserier.”

Caltech är inte part i fallet, men upptäckten att Ott var skyldig till könsbaserade trakasserier mot två doktorander hägrar över datumen. Caltech har bara utfärdat några korta offentliga uttalanden om fallet, men nyligen avslöjade dokument ger ytterligare detaljer.

I januari 2016 meddelade Caltechs president, Thomas Rosenbaum, att en fakultetsmedlem hade stängts av utan lön för läsåret 2015–16 och måste genomgå ytterligare mentorskapsutbildning. Den erkände senare att Ott var ämnet. Ott återgick sedan till Caltechs lönelista i juli 2016 på betald ledighet. Den detaljen, som tidigare inte rapporterats, finns i brev till honom från Fiona Harrison, ordförande för Caltechs division för fysik, matematik och astronomi, som Ott gav till Vetenskap. I domstolshandlingar rapporterade Ott 2017 inkomster på $204 000 från Caltech.

I maj 2017 skrev Harrison till Caltech-anställda att Otts framsteg övervakades och ett beslut “om [Ott’s] eventuell återgång” till fakulteten skulle göras under hösten. Men tre veckor tidigare försåg hon en federal finansieringsbyrå med mer information, enligt ett brev från Ott. Ott skulle återfå ordinarie fakultetsstatus i början av läsåret 2017–18, skrev Harrison den 27 april till National Science Foundation, som finansierade en del av hans forskning. Ott skulle “arbeta med sina forskningsprojekt, inklusive interaktion med studenter och postdoktorer”, skrev Harrison. Caltech avböjde att kommentera hennes brev.

Men det var inte det sista kapitlet. Den 1 augusti 2017 noterade ett memo från Rosenbaum att Ott hade “gjort betydande framsteg … [but] förblev ett splittrande element på campus” och att Ott “har beslutat att avgå från och med den 31 december.”

Det öppna brevet 2018 från de finska astronomerna ger plats för vad det kallar “möjligheten till rehabilitering” för trakasserare om det föregås av “erkännande av brottet och ansvar för den skada som orsakats.” Ott säger att han upprepade gånger bad att skriva på brevet men fick avslag.

I sitt vittnesmål sa Räsänen och Sawala att Ott vägrade svara på frågan om han erkände att han orsakat skada. Och ett klagomål från 2016 som Ott lämnade in till den amerikanska regeringen lägger största delen av skulden för hans fall på sin dåvarande arbetsgivare.

“Caltechs rädsla för offentliga protester och potentiella rättstvister … ledde till att det misslyckades med utredningen av Dr. Otts försiktiga och ansvarsfulla, men absolut inte perfekta, interaktioner med de två doktoranderna”, skrev Ott i en ansökan till Department of Education’s Office for Civil Rights (OCR), som övervakar trakasseriutredningar under avdelning IX. Dessutom, skrev Ott, “det diskriminerade [Ott] eftersom han var en man och de klagande är kvinnor.”

Det klagomålet gick aldrig framåt, berättade Ott Vetenskap Förra veckan, även om han säger att OCR-tjänstemän föreslog att han skulle kontakta en annan federal byrå som hanterar anspråk på anställningsdiskriminering. (OCR kommenterar inte statusen för klagomålen.) “Men jag beslutade mig för det vid den tiden”, säger Ott, “eftersom Caltech hade lovat att återinsätta mig.”

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *