Astrofysikers passion för astronomi började på marken

Enrique López Rodríguez växte upp omgiven av stjärnor.

Hans hemstad La Laguna ligger på Teneriffa, en del av en spansk vulkanisk skärgård utanför Afrikas nordvästra kust, känd som Kanarieöarna. Tack vare en kombination av atmosfäriska och geografiska faktorer har Kanarieöarna några av världens klaraste natthimlar.

“Bara att bo där och titta på himlen – det är en inbjudan att göra astronomi,” sa López Rodríguez. “Jag hade turen att växa upp där.”

KIPAC-astrofysikern Enrique López Rodríguez står framför undervisningsobservatoriet som ligger i kullarna ovanför Stanfords golfbana. (Bildkredit: Andrew Brodhead)

López Rodríguez är astrofysiker vid Kavli Institute for Particle Astrophysics and Cosmology (KIPAC), som är ett samarbete mellan Kavli Foundation, Stanford University och US Department of Energy. Han studerar hur magnetfält påverkar både bildandet och utvecklingen av galaxer, såväl som tillväxten av supermassiva svarta hål i mitten av aktiva galaxer. Hans arbete har tagit honom runt i världen, och ovanför det – han har tillbringat hundratals timmar med att sväva genom stratosfären i SOFIA, ett flygande NASA-observatorium inbyggt i en Boeing 747 – men hans passion för astronomi började på marken på Teneriffa.

Kanarieöarna anses allmänt vara en av de bästa platserna för stjärnskådning, och har lagligt skydd på plats för att förhindra ljus, radio och atmosfäriska föroreningar från att störa observatorier. Öarna är hem för det största teleskopet i världen och är värd för ett internationellt astronomiskt forskarsamhälle. López Rodríguez växte upp mindre än en mil från Astrophysics Institute på Kanarieöarna, och natthimlens mysterier hade en oemotståndlig dragning. Visioner av galaxer, stjärnor och avlägsna planeter var en välbehövlig flykt för ett fantasifullt barn som hanterade en svår situation hemma.

När López Rodríguez bara var 11 år gammal åtalades hans far till mer än ett decennium i fängelse. Hans mamma, som plötsligt försökte försörja två barn ensam, skickade honom att bo hos sin mormor.

“Hon var som min rumskamrat, bästa vän och matriark tillsammans”, sa López Rodríguez. “Att ha stöd från min mormor och mamma var det som gjorde att jag kunde göra det jag gör nu. De gav den fridfulla miljö som jag behövde.”

López Rodríguez mormor visste inte alltid vad hon skulle göra med honom, men hon uppmuntrade hans intresse för astronomi. På onsdagar, när biljetterna var gratis, tog hon honom till Vetenskapsmuseet och kosmos, inte långt från där de bodde i La Laguna. De interaktiva fysik- och vetenskapsutställningarna på museet satte fart på hans fantasi och gav honom något annat att fokusera på, vilket gav en distraktion från de plötsliga livsförändringarna.

“I ett utrymme som är oändligt, som universum är, kan du bara gräva ner näsan i det och glömma allt annat,” sa López Rodríguez. “När du börjar läsa om galaxer, eller svarta hål eller planeter, går ditt sinne till olika platser. Jag började växa denna passion för astronomi eftersom det var en fråga om att fly allt annat.”

López Rodríguez visste inte riktigt hur en karriär inom astronomi kunde se ut – ingen i hans familj hade mer än en gymnasieutbildning. Hans lärare berättade för honom att det första steget var en högskoleutbildning, och Spanien gav stipendier för låginkomststudenter att gå på universitetet. Om han studerade vid University of Laguna och dess berömda astrofysiska institut, skulle han inte ens behöva lämna sin hemstad.

Men på gymnasiet kämpade han för att översätta sin passion för astronomi och fysik till akademisk framgång. López Rodríguez hoppade över de flesta klasserna och dök upp lagom för att fylla på materialet och gnissla igenom slutproven med godkänt betyg. “På den tiden brydde jag mig inte om någonting”, sa han. ”Och jag visste också att för att studera fysik behövde jag inga bra betyg. Jag behövde bara passera.”

På college kunde han vända på saker och ting och fokusera på sina studier. Allt kändes nytt och spännande, och han visste att han behövde bra betyg för att behålla sin gemenskap och nå sitt mål att bli astronom. Att fortsätta sin utbildning gav honom också ett sätt att återknyta kontakten med sin far. López Rodríguez gick med i ett program för att lära ut grundläggande matematik och fysik på fängelset där hans far hölls.

“Jag gick dit varje helg. Jag tillbringade en timme med eleverna i fängelset och sedan var jag på uteplatsen med honom i ytterligare en halvtimme eller 40 minuter, säger López Rodríguez. “Jag ville spendera tid med honom, förstå honom och lära känna honom som vuxen.”

Så småningom skulle López Rodríguez studier föra honom bort från Teneriffa. Han antogs till ett doktorandprogram vid University of Florida, och även om några av hans rådgivares projekt skulle föra honom tillbaka till Kanarieöarna, var han den första i hans familj som flyttade bort.

Det hjälpte, sa López Rodríguez, att han hade sin familjs stöd. Hela hans utökade familj bodde i La Laguna och de ville alla att han skulle förfölja sin dröm, även om ingen av dem (inklusive López Rodríguez) riktigt förstod var denna väg skulle ta honom.

“Alla i familjen sa: ‘Det är det bästa du kan göra och det här är en unik möjlighet. Gör det, och om det inte fungerar har du familjen här. Du har ett bo. Och vi kommer att ta reda på det efteråt”, sa han.

Antenngalaxer

Magnetfälten (strömlinjerna) för den närmaste sammanslagningen mellan två spiralgalaxer, Antenngalaxerna. Dessa observationer visar hur sammanslagningar påverkar magnetfälten i gasen inom och runt galaxer. Antenngalaxerna visar ordnade magnetfältstrukturer på ~8,9 kpc (29 000 ljusår) som förbinder båda galaxerna och i tidvattensvansen mot det intergalaktiska mediet. Kredit: SA/Hubble/SOFIA/NASA/E. Lopez-Rodriguez

Under sin karriär har hans arbete tagit honom till Nederländerna, Japan, Texas och så småningom Kalifornien, där han använder data från infraröd avbildning och andra verktyg för att undersöka de delar av universum han bara kunde föreställa sig som barn på en ö som greppade vid stjärnor.

López Rodríguez intresse och kunskap för polarimetrisk instrumentering, som gör det möjligt för astronomer att studera kosmos genom att detektera och mäta polariserat ljus, har flyttat fram gränserna för polarimetrarna i några av de största och mest avancerade teleskopen i världen, inklusive SOFIA och Gran Telescopio Canarias i Kanarieöarna. Hans upptäckter inkluderar upptäckten av magnetfält i galaxernas tätaste regioner och har bidragit till en förbättrad förståelse för hur magnetfält kan förstärka eller till och med skapa de kraftfulla radiostrålar som är förknippade med aktiva galaxer – jetstrålar som i sin tur kan hjälpa till att magnetisera omgivande galaxer.

Sedan han var postdoc har López Rodríguez också arbetat för att andra studenter ska ha samma chans att hitta en plats för sig själva inom naturvetenskap. Han hjälper till att leda ett program som heter KIPAC en Español för att inspirera spansktalande elever på lokala skolor att ägna sig åt astronomi eller andra vetenskapsområden. Han mentorer minoritetseleverna via Cal-Bridge-programmet och mentorar också tidigare fängslade studenter genom ett program som organiseras av kollegan KIPAC-medlemmen Susan Clark, en biträdande professor i fysik vid Stanford.

Även om López Rodríguez har lämnat platsen som startade honom på denna resa, kommer Teneriffa alltid att vara en otroligt viktig del av honom. Och ur hans perspektiv kommer det alltid att ha den bästa utsikten över himlen.

Stanford Report utforskar berättelserna bakom nyfikenheten och spänningen som driver grundläggande upptäckter inom konst, humaniora, samhällsvetenskap och vetenskap.

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *